Interview Philip - 3e generatie Wolkat

Leer Philip Boumans kennen, ondernemer én bedenker van de recyclingketen binnen Wolkat 

Philip Boumans is de 3e generatie binnen de Wolkat familie. Als 18-jarige jongen was hij al werkzaam binnen het familiebedrijf, want studeren vond hij maar niets. Van zijn vader moest Philip wel eerst stage gaan lopen bij verschillende textiel recycling bedrijven om werkervaring op te doen. En zo belandde hij in Engeland en daarna Duitsland en Frankrijk.

Tenminste, dat was het plan …

Zijn oma Toos van Ierland was de oprichtster van Wolkat in 1948. Zij bedacht ook de naam, heel simpel, uit de grondstoffen Wol en Katoen. “Zij was een echte handelsvrouw en zag toen al mogelijkheden in recycling, maar die wereld zag er toen toch wel heel anders uit. Bijvoorbeeld oud papier, ijzer en oude vodden, stoffen die destijds als grondstoffen verkocht werden, spaarde oma op en verkocht ze weer. Zo is ons bedrijf begonnen.”

Haar oudste zoon Jan van Ierland was in 1961 Europees kampioen judo. Hij kwam helaas op 27-jarige leeftijd om het leven bij een verkeersongeluk. Dit grote verlies had een enorme impact op het leven van Toos en ze werd een totaal ander mens. Philips vader moest noodgedwongen het bedrijf gaan helpen. Het pand van Van Spaendock werd aangekocht en Wolkat ging verder op een andere locatie. Het pand verkeerde echter in zeer slechte staat en tijdens de crisis stond het onder water. Het was een tijd van overleven en het werd voor Philips vader uiteindelijk fataal, hij overleed in 1981.

Philip trok de stoute schoenen aan en is gaan reizen om meer te weten te komen over de recycling van textiel. In Engeland heeft hij veel geleerd, want daar is de markt veel groter. Daar zag hij ook dat de wereld van grondstoffen ging veranderen. Hij reisde vaak naar India en het Midden-Oosten om te weten te komen wat er op internationaal niveau speelde op de recycling markt. Met vallen en opstaan behaalde hij als relatief onbekende ondernemer successen en kon hij zijn producten en diensten verkopen.

Philip ging op zoek naar mogelijkheden om een partner te vinden. Het idee was om een recycling bedrijf op te zetten waar je alles in eigen hand had. Niet in India, maar dichterbij huis en kleinschaliger. In 1995 heeft hij samen met zijn partner de fabriek in Tanger opgezet. De eerste jaren waren roerig en er moest flink geïnvesteerd worden. Maar hij had het businessmodel met circulaire economie voor ogen. 

Philip: “De kracht zit in de grondstoffen en de truc is dat die weer teruggaan in het product, maar het verwerkingsproces is zeer ingewikkeld. Geen een bedrijf kon het totale verwerkingsproces aanbieden. Ieder land doet maar een deel van de schakel, maar Wolkat lukte het wel! Het is dan ook uniek dat wij als enige textielbedrijf ter wereld de volledige recyclingketen beheersen. Van het collecteren, sorteren, hergebruik, recyclen tot spinnen. Dat laatste was ook meteen de grootste uitdaging. We zijn er 5 jaar mee bezig geweest om de spinnerij van de grond te laten komen. Tijd die we nodig hadden om onderzoek te doen en processen uit te testen om tot een zo goed en zo compleet mogelijk eindresultaat te komen. Een mooi voorbeeld hiervan zijn de garens. Hoe konden we die het beste behandelen en hoe konden we daar weer nieuwe stoffen van maken?”

“Nu maken we per dag uit de grondstoffen 5.000 tot 10.000 kg garens, afhankelijk van de dikte. Er wordt nog veel door de lokale markt afgenomen, maar we streven naar een dominantere plek op de Europese markt. Daarom is Wolkat op zoek naar partners waar we het ingezamelde textiel - waar garens van wordt gesponnen - weer terug kunnen brengen naar bruikbare producten zoals kleding bijvoorbeeld. Er zijn tal van mogelijkheden, het moet alleen niet ten koste gaan van ons initiële idee. Soms heb je partijen die alleen maar denken aan winst, daar passen wij voor. Gelukkig hebben wij veel projecten waarmee we samen met onze circulaire partner een steentje bij kunnen dragen aan het verduurzamen van de vervuilde textielindustrie. Mijn ideaal? Een wereld creëren waarin textielafval niet bestaat, maar we alleen spreken van grondstoffen.”